Als de lente in het land is veroveren gevaarlijke kwallen de kuststroken van Tenerife, soms blijven ze aankomen gedurende het begin van de zomer. De betrokken gemeenten vaardigen dan steeds een zwemverbod uit als er teveel van deze exemplaren in de zwemwateren aanwezig zijn.

Mooi om naar te kijken, vooral de blauwpaarse kleurvarianten spreken tot de verbeelding.

De kwallen die soms het strand opwaaien, hebben een populaire maar vreemde naam en worden ‘Portugese oorlogsschepen’ genoemd. Dit is een erg vreemde vergelijking voor een kwal met de Latijnse wetenschappelijke naam Physalia physalis.

In feite is het geen kwal, maar eerder een groep poliepen die aan elkaar vastzitten. Elke poliep van het dier heeft zijn eigen taak. Zo heb je de netelpoliepen die de prooien vangen en ze verlammen. De voedingspoliepen vermalen de prooi en zorgen ervoor dat elk deel van het dier zijn voedsel krijgt.

De naam, aan deze kwal gegeven, komt van de vorm die boven het water uitsteekt en lijkt op de vorm van Portugese schepen die, vijfhonderd jaar geleden, oorlog voerden op de oceanen. Iedereen was bang van hen. De kwal die zij ontdekten zag er wat angstig uit, vandaar dezelfde naam. De tentakels van deze kwal kunnen tot 50 meter lang worden en daarmee vangen ze voedsel. Ze verlammen hun prooi, vooral kleine visjes worden geneteld of vergiftigd.

Naast het lichaam zit een soort blaas, een langwerpige en doorschijnende ballon met roze en blauwe kleuren, die doet denken aan het zeil van een schip. Deze ballon kan gevuld worden met lucht en ook leeglopen als het dier gevaar opmerkt. De kwal kan hier ook mee omdraaien zodat het lijkt of het zichzelf in een bepaalde richting stuurt. Aan deze opvallende vorm en aan de blauwpaarse kleur kan deze kwal onmiddellijk worden herkend.

De kwal is een siphonophora en drijft mee in de zeestromingen of laat zich door de wind verplaatsen. Men herkent deze kwal gemakkelijk door de hoog uitstekende en met lucht opgeblazen rug. Deze kwallen dobberen niet alleen wat rond, ze zeilen over alle oceanen in de wereld. Als je deze kwal in zwemwater opmerkt, dan verwittig je best de redders aan het strand en de overige zwemmers, want contact met de tentakels is te vermijden.

Als het Portugees oorlogsschip je steekt, laat dit een flinke striem achter op je huid. Aanraking is niet dodelijk, wel erg vervelend en pijnlijk, met koorts tot gevolg en mogelijks ook ademhalingsproblemen. Er kunnen zich blaren vormen en de letsels laten soms gepigmenteerde littekens achter na contact met de tentakels.

Zelfs al zijn ze gestrand en liggen ze roerloos op de kust, toch kunnen de tentakels nog actief zijn.

Het grootste gevaar is de onwetendheid of je allergisch bent of niet. Bij contact in het water kan er gevaar zijn voor verdrinking door een overreactie van het lichaam.

Laat dat een waarschuwing zijn …!